Entrevista a miembro del equipo de la NASA que ha desviado un asteroide

El astrofísico Josep Maria Trigo nos explica la exitosa misión de defensa planetaria

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La NASA logra desviar un asteroide del tamaño de San Mamés

Tamaño aproximado de Dimorphos sobre San Mamés / Radio Popular de Bilbao

Esta mañana hemos tenido la oportunidad de charlar con el astrofísico Josep Maria Trigo-Rodríguez, del Instituto de Ciencias del Espacio (ICE-CSIC) y miembro del Instituto de Estudios Espaciales de Catalunya.

El 24 de noviembre de 2021 se lanzó al espacio la Prueba de Redireccionamiento del Asteroide Doble (DART por sus siglas en inglés), de la NASA y el laboratorio Johns Hopkins APL. Esta misión colisionó ayer a las 1:14 am CET, contra su objetivo, el asteroide Dimorphos, del tamaño aproximado de San Mamés. Si la catedral mide 220×174 metros, Dimorphos mide 160 aprox. Ha sido un éxito: cambiará ligeramente su órbita. Esta es la primera misión de prueba de defensa planetaria diseñada para cambiar el curso de un asteroide. En el equipo científico de esta misión participa el astrofísico Josep Maria Trigo-Rodríguez, del Instituto de Ciencias del Espacio (ICE-CSIC) y miembro del Instituto de Estudios Espaciales de Catalunya.

Talñ y como nos ha explicado, asteroides han pasado cerca de la Tierra siempre. Por eso es importante unirnos en una misión así, y por eso las guerras no tienen sentido; el científico lanza un mensaje antibelicista: hay amenazas contra la humanidad más graves.

Método de impacto cinético

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Esta misión busca demostrar la utilidad del método de impacto cinético para desviar asteroides potencialmente peligrosos. DART tiene por objetivo cambiar la trayectoria y la velocidad de un asteroide en el espacio empleando la propia sonda para el impacto cinético, sin carga explosiva. De esta manera, la NASA pretende poner a prueba las capacidades de defensa planetaria en caso de que fuera necesario desviar un asteroide en curso de colisión con la Tierra en el futuro.

“Con la misión DART pretendemos comprender mejor los aspectos claves que influyen en la transferencia de momento cinético por un proyectil sin carga explosiva. Es un experimento físico con el que deseamos conocer la eficiencia con que un proyectil kamikaze excava un cráter en un asteroide, lanzando los materiales de la superficie del asteroide en dirección opuesta al proyectil”, asegura el astrofísico del CSIC Josep M. Trigo-Rodríguez. “Cuanto mayor sea la eficiencia de ese proceso, mayor será el desvío del asteroide, pero hay un factor multiplicativo en el proceso de excavación por impacto que cabe comprender mejor a partir de este experimento”, añade.

Personal experto en las propiedades físico-químicas de los materiales

El grupo de investigación de Meteoritos, Cuerpos Menores y Ciencias Planetarias del ICE-CSIC cuenta con personal experto en las propiedades físico-químicas de los materiales que conforman las superficies de asteroides y cometas y ha realizado múltiples contribuciones en este ámbito. “Desde el ICE-CSIC y el IEEC, hemos realizado una serie de experimentos para conocer mejor las propiedades mecánicas del regolito y los procesos de choque en asteroides para ayudar en la comprensión de su naturaleza y mineralogía”, afirma Trigo. “Los asteroides poseen una estructura diversa que es el resultado del continuo bombardeo de proyectiles desde su formación. Eso hace que desviarlos constituya un reto científico-tecnológico de primera magnitud”, señala.

Hera, el futuro europeo de la misión DART

“Cabe tener en cuenta que la misión Hera (ESA) seguirá a DART y, por tanto, cabe determinar con precisión el punto de impacto y las consecuencias de la excavación delcráter sobre el sistema del asteroide (65803) Didymos”, señala Trigo que lleva más de una década involucrado en las diferentes propuestas que han precedido a la misión DART –la Misión de Impacto de Asteroides (AIM) de la ESA y la Evaluación de Desviación de Impacto de Asteroides (AIDA)–  así como en la misión Hera de la Agencia Espacial Europea (ESA).

Hera es una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) que visitará el asteroide binario Didymos tras el impacto de la misión DART de la NASA contra su satélite Dimorphos. Ambos asteroides serán cartografiados en alta resolución por Hera. También se planea emplear tecnologías CubeSat para recabar información complementaria de enorme interés con el fin de paliar futuros encuentros con asteroides.

Tras el impacto recibido, el periodo orbital de Dimorphos cambiará y será cuantificado, y esto ocurrirá en unos días. Pero muchos otros detalles para comprender mejor este asteroide binario requerirán otra misión adicional. Por ello, la Agencia Espacial Europea (ESA) está construyendo Hera para estudiar el cráter de impacto y las consecuencias que tuvo sobre Dimorphos. Asimismo, permitirá reconstruir su forma con precisión, caracterizar su composición, estructura y naturaleza.


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